Home / Artigos / Recifes de corais – introdução

Recifes de corais – introdução

A maioria das pessoas já ouviu falar sobre os recifes de coral. Estes Edens coloridos do mar tem capturado a imaginação de milhões de pessoas. Mas o que são exatamente os corais? Eles são plantas ou animais? Como é que eles aparecem, e como eles crescem? Leia este artigo de Tim Wijgerde, traduzido por Walmyr Buzatto, e entre no mundo maravilhoso dos recifes de coral!

Por Tim Wijgerde, M.Sc.. Tim é um biólogo marinho holandês e fundador de Coral Science.org, uma organização para projetos de pesquisa científica sem fins lucrativos. Ele atualmente estuda reprodução sexuada de corais e cursa seu Ph.D. na Universidade de Utrecht.

Os recifes de coral foram formados através dos depósitos minerais de bilhões de pequenos animais invertebrados, chamados pólipos de coral. Todos estes pólipos vivem em colônias, que podem consistir de muitos milhares de indivíduos. Eles são capazes de construir casas feitas a partir de carbonato de cálcio, similar ao dos ossos do nosso corpo. Eles podem retrair-se em suas pequenas casas quando forem atacados por predadores. Durante milhões de anos, estes animais têm sido capazes de criar vastas montanhas submarinas que hoje chamamos recifes.

Figura 1, direita: Um mergulhador está nadando em direção a uma grande colônia deAcropora em um recife em Raja Ampat, na Indonésia.
Figura 1, direita: Um mergulhador está nadando em direção a uma grande colônia deAcropora em um recife em Raja Ampat, na Indonésia.

 

Os pólipos de coral são semelhantes a anêmonas, tendo tentáculos, uma boca e um saco corporal interno chamado cavidade gastrovascular, que é usado para digerir os alimentos. Esses pólipos são sésseis, ou seja, eles não podem se mover; eles capturam com seus tentáculos as presas nas proximidades que podem estar flutuando com as correntes de água ou nadando em direção à morte certa. Depois de ter apanhado uma presa, seus cnidócitos liberam minúsculos arpões venenosos. Estas células urticantes especializados irão paralisar a presa, após o que ela será ingerida.

Anatomia do Coral

Figura 2, à esquerda: Anatomia Básica de um pólipo de coral (copyright NOAA).
Figura 2, à esquerda: Anatomia Básica de um pólipo de coral (copyright NOAA).

Os corais são na sua maioria sésseis, pólipos coloniais, embora existam espécies solitárias. Os pólipos de coral têm tentáculos, uma boca, uma cavidade gastrovascular e estão ligados um ao outro por um tecido comum chamada coenosarc. Estes animais são diploblásticos, o que significa que eles só têm duas camadas de tecido principais chamadas ectoderma e endoderma. Ambas as camadas têm uma espessura de apenas uma linha de células, que estão ligados por uma substância clara, gelatinosa, chamada mesogleia. A camada celular externa sobre os tentáculos de um pólipo é altamente carregado com nematocsistos, que podem disparar farpas pungentes cheios de neurotoxinas. Isto permite que os corais e anêmonas possam paralisar a presa, que vão desde a pequena plâncton a até mesmo peixes pequenos, dependendo do tamanho do pólipo.

O intestino do pólipo é um saco simples, e muitas espécies de corais realmente tem intestinos que são ligados entre si, permitindo-lhes compartilhar nutrientes. O intestino é também o local onde as suas gônadas estão localizadas. Ao longo das mesentério do intestino, ovários e testículos irão produzir ovócitos e espermatócitos, que são liberados durante períodos específicos do ano.

A placa basal de um pólipo é onde começa o seu esqueleto, que é feito a partir de carbonato de cálcio (ou de aragonita). As moléculas que compõem o esqueleto são secretadas pela camada calicoblástica; a ectoderme que reveste a parte inferior do pólipo. Este processo consome quantidades significativas de energia, e a taxa à qual ocorre é bastante lenta. Alguns corais duros podem crescer cerca de 5 mm (0,2 polegadas) a cada mês, enquanto outros, como Corallium rubrum crescem muito mais lentamente.

Plâncton, a presa do coral

Figura 3: Onde o recife de coral encontra a floresta: um leque do mar (o coral Gorgônea) está crescendo no recife, sob um pedaço de árvores localizadas em uma ilha em Raja Ampat, na Indonésia. Este leque do mar cresce perpendicular à corrente de água, o que permite que seus pólipos possam capturar plâncton da água de forma eficiente.
Figura 3: Onde o recife de coral encontra a floresta: um leque do mar (o coral Gorgônea) está crescendo no recife, sob um pedaço de árvores localizadas em uma ilha em Raja Ampat, na Indonésia. Este leque do mar cresce perpendicular à corrente de água, o que permite que seus pólipos possam capturar plâncton da água de forma eficiente.

Quando os corais capturar presas, eles são na sua maioria a captura de plâncton. plâncton é o nome comum para todos os organismos microscópicos que flutuam e nadar no oceano. Podemos distinguir entre fito e zooplâncton; plantas e animais, respectivamente. Alguns corais comer fitoplâncton, como muitos corais moles. A maioria dos corais duros, que constroem os esqueletos feitos de aragonite, alimentam-se principalmente de zooplâncton.

Plantas vivem dentro de corais

Os corais não só comem plantas; muitos são realmente casa para elas. Um grupo de algas do gênero Symbiodinium formou uma parceria com os corais; estes são chamados de zooxantelas. Elas produzem açúcares, usando a energia do sol, assim como plantas superiores fazem. Nós chamamos este processo de fotossíntese, e fornece até 95% da energia que os corais precisam. Alguns corais recebem sua zooxantelas de seus pais, enquanto outros terão de readquiri-las durante a sua vida. Zooxanthellae não são muito flexíveis quando se trata de temperatura da água; elas se dão melhor em temperaturas entre 23-28 ° C (73-82 ° F). Estas algas também precisam de muita luz, e é por isso que os recifes de corais rasos só são encontrados em águas claras tropicais onde a temperatura não oscile muito durante o ano. No verão, as temperaturas chegam às vezes acima de 30 ° C (86 ° F), fazendo com que as zooxantelas morram. Como resultado, os corais expulam estas algas simbióticas. Isso é chamado de branqueamento, e este é atualmente um processo comum em recifes de corais em todo o mundo. O aquecimento global tem causado temperaturas de verão cada vez mais altas e por períodos mais longos de tempo. Os corais e as zooxantelas tem problemas com a adaptação a este clima em rápida mutação. É importante que nós tentemos abrandar as alterações climáticas através da redução da quantidade de gases de efeito estufa que produzimos.

Como tudo começa

Figura 4: Uma larva de Stylophora pistillata; um coral duro comum no Mar Vermelho. Este espécime é apenas uma fração de milímetro de tamanho (fotografia Dr. Keren-Or Amar).
Figura 4: Uma larva de Stylophora pistillata; um coral duro comum no Mar Vermelho. Este espécime é apenas uma fração de milímetro de tamanho (fotografia Dr. Keren-Or Amar).

Assim como todos os outros animais, os corais se reproduzem por meio de óvulos e esperma. A cada verão, logo após a lua cheia, eles liberam seus óvulos e espermatozóides em sincronia. Este é um belo espetáculo, e isso só acontece alguns dias do um ano em um determinado recife. Quando um óvulo é fertilizado, uma larva se desenvolve após vários dias, não maior do que um grão de areia. Durante esta fase, as larvas de algumas espécies irão ingerir zooxantelas, que em breve irão começar a produzir comida para eles.

A larva então procura um local adequado para se estabelecer no recife, para iniciar uma nova colônia de coral própria. Quando a larva se instala, ela muda de forma – um processo chamado de metamorfose. Ela tornou-se um pólipo primário, tem tentáculos e uma boca. Tudo isto acontece em cerca de uma semana, dependendo da espécie.

Em seguida, o pólipo primário – como agora é chamado – vai começar a se dividir, produzindo clones de si mesmo. Depois de vários meses, este pólipo terá produzido uma nova colônia, que ainda é pequena. Ao longo dos anos, se a colônia sobreviver, pode crescer para ficar com vários metros de diâmetro.

Pólipos velhos morrem, e os novos são criados. Alguns corais crescem mais de 15 cm por ano (6 polegadas), enquanto que os outros crescem muito mais lentamente. Somente a camada superior do recife está viva; a maior parte abaixo é meramente rocha corroída, apesar de ser porosa e habitada por outros animais e bactérias.

Diferentes espécies de corais atingem diferentes tamanhos e adquirem diferentes formas; cada espécie está programada para crescer de uma determinada maneira. Os corais podem ser ramificados, tipo placa ou maciça, como corais cérebro. Outras espécies, como corais moles, tem a aparência de árvores. Fatores abióticos, como luz e água corrente pode afetar significativamente as formas do coral.

Área de reprodução

Figura 5: Um cardume de carangas atravessando o recife; esses animais desovam em grupos e liberam grandes quantidades de óvulos e espermatozóides. Isso causa um frenesi, com muitas outras espécies vindo comer os ovos. Alguns deles vão sobreviver e produzir novos descendentes.
Figura 5: Um cardume de carangas atravessando o recife; esses animais desovam em grupos e liberam grandes quantidades de óvulos e espermatozóides. Isso causa um frenesi, com muitas outras espécies vindo comer os ovos. Alguns deles vão sobreviver e produzir novos descendentes.

Muitas espécies de peixes usam o recife como local para depositar seus ovos e esperma, visto que sua prole vai encontrar um lugar seguro para viver no recife poroso. Quando eles atingem a maturidade, eles vão sair para o mar aberto, só para voltar novamente para se reproduzir. Estima-se que cerca de 25% das espécies de peixes do oceano vivem, pelo menos em parte, no recife.

Alta diversidade de espécies

A quantidade de espécies que habitam o recife, chamado de biodiversidade, é extremamente alta e comparável às florestas tropicais. Isso ocorre porque muitas espécies se adaptaram a um estilo de vida específico; eles se especializaram, frequentemente como parceiros simbióticos de outra espécie. A forma mais comum de simbiose nos oceanos é chamado de mutualismo, e há muitos exemplos que podem ser encontrados.

Figura 6: Este caranguejo simbiótico vive nos braços de um Crinóide, encontrando refúgio contra predadores. Também recebe comida extra do pinnula, transportando plâncton para a boca do Crinóide.
Figura 6: Este caranguejo simbiótico vive nos braços de um Crinóide, encontrando refúgio contra predadores. Também recebe comida extra do pinnula, transportando plâncton para a boca do Crinóide.

Peixes como o gobies convivem com camarão pistola; estes peixes têm olhos aguçados, e os camarões são bons escavadores. Labróides limpadores removem parasitas de peles de muitos peixes como o peixe-papagaio, garoupas, e peixes cirurgiões; isso fornece alimento aos labróides, e os peixes ficam com a pele limpa e saudável. Cardeais banggai (Pterapogon kauderni) se escondem no meio dos espinhos de um ouriço-do-mar (Diadema sp.) para ficar a salvo de predadores. Alguns cavalos-marinhos, chamados de cavalos-marinhos pigmeus, até mesmo vivem em um grupo de corais chamado gorgônias (cavalo-marinho pigmeu vivendo em uma gorgônia – figura 7).

As parcerias dominantes no recife são zooxantelas, algas simbióticas que ajudam a dar vida ao recife, que estabeleceram parcerias com os corais, mas também com muitas anêmonas, nudibrânquios, medusas, tridacna e foraminíferos.

Diferentes tipos de recifes

Figura 7: Um belo exemplo de especialização de espécies: Um cavalo-marinho pigmeu (Hippocampus bargibanti), vivendo em um gorgonian Muricella. O cavalo-marinho é perfeitamente camuflado para protegê-lo de possíveis predadores.
Figura 7: Um belo exemplo de especialização de espécies: Um cavalo-marinho pigmeu (Hippocampus bargibanti), vivendo em um gorgonian Muricella. O cavalo-marinho é perfeitamente camuflado para protegê-lo de possíveis predadores.

Existem diferentes tipos de recifes, com base na sua forma e origem geológica. Recifes em franja são os mais comuns, e se formam em paralelo à costa. Os corais duros que constroem este recife habitam as águas entre cerca de 0 e 40 m de profundidade. Um tipo similar de recife são os chamados recifes de barreira, como a Grande Barreira de Corais, no nordeste da Austrália. Eles podem ocorrer a quilômetros de distância da costa.

O terceiro tipo de recife pode ser o tipo mais espetacular e misterioso; atol. Atóis são recifes em forma circular, criando assim uma laguna interior, que muitas vezes é muito rasa. Na verdade, eles começam como recifes em torno de uma ilha; quando a ilha se afunda por causa do movimento das placas tectônicas, o recife continua a crescer para cima. Depois de dezenas de milhares de anos, tudo o que resta é o recife circular com uma laguna interior. Estes recifes trazem lembranças de baías de piratas e baús de tesouro, e estão entre os lugares mais bonitos da Terra.

Figura 8: As ilhas Raja Ampat, na Indonésia estão entre as áreas de maior diversidade de espécies no planeta. Estas ilhas incluem recifes de franja, de barreira e atóis.
Figura 8: As ilhas Raja Ampat, na Indonésia estão entre as áreas de maior diversidade de espécies no planeta. Estas ilhas incluem recifes de franja, de barreira e atóis.

Os recifes de coral ocorrem em todo o mundo; no Caribe, no Mar Vermelho, no Oceano Índico, na Indonésia, na Austrália e no Oceano Pacífico. Recifes de coral ocorrem ao redor da Europa, no Mar do Norte, em torno da Noruega até o círculo polar, em torno das margens do Estados Unidos e até mesmo perto do Pólo Sul! Estes recifes não são como os recifes rasos, tropicais e coloridas que todos conhecemos; eles são recifes de águas profundas, e eles têm sido encontrados até 3 km (2,2 milhas) de profundidade! Pouco se sabe sobre estes recifes misteriosos, e expedições estão em andamento para descobrir quais espécies vivem lá. Muito parecido com os recifes tropicais, estes recifes são também o lar de espécies animais importantes.

Um ecossistema delicado

Figura 9: Os corais aparecem por todo o globo; aqui eles são capturados em filme por mergulhadores, ao largo da costa da Noruega entre Kristiansand e Stavanger. Estes corais moles (Alcyonium digitatum) muitas vezes vivem em estruturas feitas por humanos, como naufrágios e canos enferrujados.
Figura 9: Os corais aparecem por todo o globo; aqui eles são capturados em filme por mergulhadores, ao largo da costa da Noruega entre Kristiansand e Stavanger. Estes corais moles (Alcyonium digitatum) muitas vezes vivem em estruturas feitas por humanos, como naufrágios e canos enferrujados.

Um recife de coral é como uma floresta tropical, e assim como uma floresta não pode existir sem suas árvores, um recife de coral não pode existir sem corais. Quando um recife de coral morre, não sobra muita coisa; peixes, caranguejos, camarões e até tubarões desaparecem. Isso ocorre porque os pólipos de coral tem duas funções muito importantes; fornecem alimento e abrigo para muitas espécies. Porque a nossa terra está a se aquecer, corais tropicais estão em apuros. As algas simplesmente não pode suportar altas temperaturas acima de 30-32 ° C (86-90 ° F), e os corais expulsam-nas quando elas morrem. A cada verão, mais e mais partes de recifes de coral em todo o mundo sofrem branqueamento e tornam-se completamente pálidos. Os corais não podem sobreviver por muito tempo sem suas zooxantelas, e eles têm que recuperá-las antes que morram de fome.

Pela captura de plâncton em quantidade suficiente, e através da absorção de nutrientes da água, muitos corais são capazes de sobreviver aos verões quentes. Mas isso vai mudar em um futuro próximo, visto que a queima crescente de combustíveis fósseis emitem cada vez mais CO2, aumentando o efeito estufa até que as águas se tornarão tão quentes que muitos corais perecerão.

Figura 10: Uma colônia de Acropora branqueada na Grande Barreira de Corais, tendo perdido sua zooxantelas. As colônias do lado direito não estão branqueadas, porque elas abrigam outros tipos de zooxantelas. Os cientistas descobriram que o tipo das zooxantelas, também chamado clade, determina que os corais são capazes de suportar temperaturas mais altas (Foto: Berkelmans & van Oppen, 2008).
Figura 10: Uma colônia de Acropora branqueada na Grande Barreira de Corais, tendo perdido sua zooxantelas. As colônias do lado direito não estão branqueadas, porque elas abrigam outros tipos de zooxantelas. Os cientistas descobriram que o tipo das zooxantelas, também chamado clade, determina que os corais são capazes de suportar temperaturas mais altas (Foto: Berkelmans & van Oppen, 2008).

O CO2 também faz com que o oceano fique mais ácido, e os cientistas acreditam que dentro de 150 anos os recifes de coral começarão a se dissolver como conseqüência disto. Seus esqueletos são constituídos por carbonato de cálcio e não podem permanecer intactos num oceano que se torna muito ácido. Níveis de pH oceânicos agora pairam em torno de 8,2 durante o dia, e quando este valor atinge o limiar crítico de 7,5, os recifes de coral vão começar a se dissolver. Para que isso aconteça, os níveis de CO2 atmosférico terá que triplicar.

 

Além do aquecimento global e da acidificação, a poluição também é um problema. Muitas cidades grandes despejam suas águas sujas de esgoto para os oceanos e os recifes nas proximidades são muito afetados. Eles são envenenados pelos resíduos, e muitas algas vão finalmente crescer sobre os de corais porque os resíduos agem como um fertilizante, sufocando-os. A pesca intensiva é outra ameaça para os recifes de coral, como grandes navios comerciais usando redes de arrasto; eles varrem as redes sobre o recife para coletar peixes, com isto destruindo grande parte dos recifes. Este método de pesca é ilegal e ineficaz. Em alguns países, como as Filipinas, os pescadores ainda usam dinamite para coletar peixes! Quando a dinamite explode debaixo d’água, ele pode destruir vários metros quadrados de frágeis recifes, resultando apenas na captura de um punhado de peixes.

Porque os recifes são importantes

Sim, os recifes de corais são lindos. Mas eles servem a um propósito, além de habitação para muitas espécies? A resposta é um sim definitivo. Nós ainda precisamos dos recifes de corais, tanto hoje como no futuro. Em primeiro lugar, os recifes de corais fornecem um habitat para uma quantidade impressionante de espécies de peixes e invertebrados. Muitas pessoas dependem deles em todo o mundo; populações locais pescam nos recifes coletando alimentos para suas famílias. Além disso, o ecoturismo e o comércio ornamental são setores econômicos muito importantes em países como a Austrália e Indonésia. Mesmo a Grande Barreira de Corais sozinha rendeu um bruto estimado de 10 bilhões de dólares em 2004, principalmente a partir do ecoturismo. Finalmente, os recifes de coral em todo o mundo protegem as linhas costeiras de 109 países (pensem no tsunami de 2004!). Cerca de um bilhão de pessoas dependem dos recifes!

Você pode ajudar!

Figura 11: Um par de peixes-palhaço (Amphiprion ocellaris) morando em uma anêmona Heteractis. Você quer perder isso?
Figura 11: Um par de peixes-palhaço (Amphiprion ocellaris) morando em uma anêmona Heteractis. Você quer perder isso?

Podemos perder os recifes no futuro, o que seria uma perda terrível para o nosso planeta. Felizmente, existem algumas coisas que você pode fazer para ajudar! Primeiro de tudo, tentar minimizar a sua produção de CO2, também chamado de sua pegada de carbono, ao tomar o ônibus em vez de um carro e usando lâmpadas economizadoras de energia. Também cuidar do recife; quando mergulhar ou fizer snorkeling, não poluir o oceano com o lixo, usar uma camiseta em vez de protetor solar prejudicial, e comprar peixes ou corais que foram criados em cativeiro, maricultura ou coletados sob diretrizes rígidas. Se todos nós fizermos nossa parte, os recifes podem ter um futuro de novo …

Todas as imagens neste artigo (exceto quando indicado) foram gentilmente cedidas por Hans Leijnse (© Hans Leijnse), um especialista holandês em foto submarina. Dê uma olhada em seu site. Agradecemos Jan Korbijn por suas idéias durante a escrita deste artigo. A reprodução não autorizada destas imagens é estritamente proibida.

Artigo originalmente publicado no site coralscience.org, de autoria de Tim Wijgerde, que autorizou sua tradução e publicação no ReefClub.

 

Sobre Walmyr Buzatto

Veja Também

Dottyback Diadema / Diadem dottyback

Índice1 Ficha Resumida2 Informações Gerais3 Descrição4 Agressividade Ficha Resumida Nome Popular Dottyback Diadema / Diadem …

Deixe uma resposta

Facebook

css.php